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Lean Thinking

Lean thinking (pensamiento esbelto) es una manera de interpretar el mundo. Llegar a ser competente en Lean thinking requiere desarrollar en uno mismo un “observador”, que sea capaz de mirar alrededor de una nueva manera, valorando ciertas prácticas y resultados.

Lean thinking tiene su origen en Toyota, que nació como una empresa que manufacturaba máquinas tejedoras, y que luego se movió a los automóviles. Después de la Segunda Guerra Mundial, los ingenieros de Toyota no podían imitar las prácticas de manufactura de la industria automotriz occidental, Japón estaba devastado, entonces se vieron forzados a crear su propio camino. Ese camino condujo a lo que conocemos como el Sistema de Producción Toyota, o por sus siglas en inglés TPS. Uno de los principales desarrolladores del TPS fue Taiichi Ohno, quien lo describe de una manera muy hermosa, simple y a la vez profunda en su libro Toyota Production System.

TPS fue desarrollado de manera gradual a través de prueba y error; está fuertemente basada en la práctica y no en una teoría de producción o gestión. Se trata de un sistema compuesto por diferentes elementos interconectados (kanban, heijunka, etc), que interactúan para dar lugar a una cierta manera de fabricar automóviles. Esta manera está en la base del éxito de la industria automotriz japonesa: lograr variedad de modelos a bajo costo y alta calidad.

El éxito de Toyota movió a muchos académicos e ingenieros a estudiar sus métodos de producción. Especialmente interesante resultó la publicación de “La máquina que cambió el mundo” de Woomack y otros autores en 1990. Sin embargo, los primeros intentos de copiar o transferir las técnicas fallaron. Las explicaciones iniciales apuntaron a que era imposible transferir TPS y que su éxito se basaba en la cultura japonesa. Sin embargo, la instalación de plantas de Toyota en occidente demostró que el sistema TPS también funcionaba fuera de Japón.

TPS puede ser considerada una “innovación organizacional” y allí están los orígenes de Lean Thinking. El “cuerpo de conocimientos” de TPS ha seguido creciendo a partir de su adopción en otras industrias como, por ejemplo, la industria aeronáutica estadounidense. Luego, salió de la manufactura para llegar a los servicios, tal como lo describió Cynthia Swank en Harvard Business Review el 2003. Hoy se ha expandido en todo el mundo, y la Unión Europea ha financiado y promovido desde hace años su adopción en manufactura y servicios. En Chile también se ha implementado, pero su nivel de adopción es aún relativamente bajo.

En resumen, es importante destacar que Lean Thinking es una manera de “observar” nuestro alrededor, no es sólo un conjunto de herramientas. Mover una organización a operar bajo Lean Thinking es un proceso de gestión del cambio en sí mismo, y como tal es gradual y requiere fuerte apoyo de la más alta dirección de la empresa.

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